El paso del cometa Encke (9-10 Mar’17)

El 9-10 de marzo de 2017 el cometa Encke pasa por delante de la Tierra (y del observatorio SOHO) al mismo tiempo que por su punto más cercano al Sol, lo cual ocurre cada 90 años.

Así estaba siendo captado por el observatorio SOHO (ESA&NASA) en su campo de visión LASCO C3 en el momento de publicar este mensaje.

SOHO ESA&NASA
SOHO ESA&NASA

El 19-20 de febrero de 2015 el cometa estaba al otro lado de su órbita y también entró en el campo de visión del SOHO. En esa fecha la Tierra está en el punto de su órbita que intersecta con el plano de la órbita del Encke, de manera que se le pudo ver cruzando tras el Sol.

Y así se puede ver con el simulador de Solarsystemscope.

Solar System Scope
Solar System Scope

Y con Stellarium podemos obtener una perspectiva complementaria desde el Sol, tanto en el momento del perihelio del cometa como en el momento de su paso por delante de la Tierra.

Vista desde el Sol del cometa Encke en su perihelio, unos dos días antes de pasar por delante de la Tierra. 10 de marzo.
Vista desde el Sol del cometa Encke en su perihelio, unos dos días antes de pasar por delante de la Tierra. 10 de marzo.
Vista desde el Sol del cometa Encke pasando por delante de la Tierra, 1 día después de su perihelio. 12 de marzo.
Vista desde el Sol del cometa Encke pasando por delante de la Tierra, 1 día después de su perihelio. 12 de marzo.

Así también podemos observar desde la Tierra.

En su paso entre Sol y Tierra, y observando desde el Sol, el Encke está a 52 millones de kms del Sol y a 98 millones de la Tierra. Y viceversa observando desde la Tierra. En ese momento el punto exacto del planeta desde el que se ve al Encke justo bajo el Sol y al mediodía sería en el meridiano a 4º al Este del meridiano 180º. Con Stellarium podemos ver los tamaños relativos entre la Tierra/Luna y el Encke vistos desde el Sol, y el cometa y el Sol vistos desde la Tierra.

También podemos comparar las escenas del SOHO (real) y de Stellarium (vitual) para comprobar la fidelidad con la que Stellarium presenta las proporciones de tamaño aparente y de distancia angular respecto a la realidad. En la parte derecha de la imagen vemos un fragmento aumentado del fotograma tomado por SOHO cuando el cometa estaba pasando justo entre SOHO/Tierra y el Sol.


El cometa fue descubierto por el astrónomo francés Pierre Méchain. Después fue también observado por Jan Louis Pons, y a partir de esa observación el astrónomo alemán Johann Encke calculó su periodo orbital como de 3,3 años, y de él procede su nombre. Así, da una órbita al Sol cada 3,3 años, es decir mientras la Tierra da 3,3 órbitas. Es el cometa conocido con el periodo orbital más corto. Dicho periodo hace que tenga un periodo de sincronicidad con la órbita de la Tierra de 56 años, es decir que en 56 órbitas de la Tierra el cometa da 17 justas.

3,3 x 17 = 56

56:17 es la resonancia orbital entre ambos astros.

En esta ocasión da la casualidad de que la Tierra está en el punto más cercano al perihelio del Encke. Esta coincidencia entre ambos ocurre cada 89 años, que son 89 órbitas de la Tierra y 27 del cometa.

Su órbita supera a la de Marte y no llega a la de Júpiter, y su peculiar inclinación hace que no intersecte por ningún punto de la órbita de la Tierra.

Pierre Méchain nació en Laon (Francia) en 1744. En el campo de la Astronomía colaboró con el astrónomo Charles Messier en la catalogación de estrellas, lo que dio a luz al famoso Catálogo Messier que da el prefijo de “M-” (por la primera letra del apellido Messier) y un número a cada objeto celeste y que desde entonces es usado por los astrónomos y aficionados y en el que, por ejemplo, se da nombre a la galaxia de Andrómeda como M-31. Algunos de los objetos del Catálogo Messier fueron descubiertos por Pierre.

En el campo de la Geografía Pierre también colaboró en la definición del métre (metro) como la diezmilmillonésima parte la distancia desde el polo al ecuador. Así mismo colaboró en el proyecto que establecería el mediriano de Greenwich (primer meridiano del mundo occidental) y para ello viajó a Castellón de la Plana (España) con el fin de señalar el meridiano “de Castellón de la Plana”, y allí murió por una fiebre amarilla y se le dedicó un monumento. Murió 40 años antes de que se estableciera oficialmente el Primer Meridiano.

En 1786 descubrió un cometa al que luego se le llamaría Encke, denominación que corresponde al apellido del alemán Johann Encke, quien nació cuando Méchain tenía 47 años y que tenía 13 años cuando Méchain murió, y luego se dedicaría a la Astronomía calculando el periodo del cometa, que había sido observado por Jean Louis Pons.

Escena de SolarSystemScope de la órbita del Encke y con el añadido del SOHO.
Escena de SolarSystemScope de la órbita del Encke y con el añadido del SOHO.

Uno de los cráteres de la Luna lleva el nombre Encke. Está al sur del cráter Kepler, en el cuadrante superior izquierdo de la cara visible.

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