La noche astronómica de Júpiter

El 7 de abril de 2017 la Tierra pasa por delante de Júpiter y éste es visible en su culmen a medianoche. Ocurre cada 57 semanas (399 días), periodo de su ciclo sinódico. Es la oposición o noche astronómica de Júpiter.

La noche astronómica de un planeta sólo es aplicable a los planetas visibles más exteriores a la Tierra (Marte, Júpiter y Saturno) y ocurre cuando la Tierra pasa por delante de dicho planeta a lo cual en Astronomía se le llama oposición. Eso hace que veamos al planeta asomar al mismo tiempo que el Sol se oculta, alcanza su culmen a medianoche y ocultarse al mismo tiempo que el Sol asoma.

La frecuencia de paso de la Tierra por delante de Júpiter (o de la oposición de Júpiter) es de 399 días ó 54 semanas, que es el promedio, y de hecho en esta ocasión han pasado 394 días desde la vez anterior, el 9 de marzo de 2016 (que ocurrió coincidiendo con eclipse solar). Las órbitas de ambos planetas son excéntricas y eso hace que la Tierra llegue con adelanto o con atraso a su alineación con Júpiter.  

Oposición de Júpiter.
Oposición de Júpiter.

Desde ambos hemisferios de la Tierra podemos ver lo mismo con dos perspectivas diferentes y comprender la esfericidad del punto del universo desde el que observamos. Desde el hemisferio norte encarando hacia el Sur tenemos al Oeste a nuestra derecha y el Este a nuestra izquierda. En la escena vemos al Sol ocultándose y a Júpiter asomando. El punto por el que se pone el Sol está un poco separado del Oeste que es el punto porque el que se puso en el equinoccio, hace 3 semanas. Así Júpiter también está a la misma distancia del Este. Es decir que ambos astros también están a una distancia angular de 180º.

Y la perspectiva es al revés desde  la misma latitud del hemisferio sur. Es el revés del revés.

Su brillo es del 100% (fase plena) durante unos 25 días, aunque sólo durante una noche está en su culmen a medianoche.

En un momento así Júpiter está a la mínima distancia de la Tierra aunque esto sólo es a efectos del periodo anual terrestre, pues la órbita de Júpiter es excéntrica y tiene otro punto que está aún más cerca de la órbita terrestre.

En esta ocasión la Tierra está a 666 millones de kilómetros (666 M km) de Júpiter cuando la máxima es de 966 y la mínima de 591 (como en el año 1963), lo cual significa que la máxima es 1,7 más que la mínima, y la media es 778, que es la propia distancia media de la órbita de Júpiter respecto al Sol. Si a 666 M de kilómetros le sumamos la longitud del diámetro de la órbita de la Tierra (300 M km) obtenemos la máxima distancia a la que ambos planetas pueden estar: 966 M. Por eso, si nuestra vista tuviera capacidad de aumentar podríamos comparar los tamaños aparentes de Júpiter en los momentos de máxima y mínima distancia. Como la distancia es 1,7 veces menor que cuando están a la máxima, el tamaño aparente de Júpiter es 1,7 mayor.

Dichas distancias medidas en kilómetros resultan cifras de cientos de millones de unidades que nos parecen enormes y casi inmanejables porque el kilómetro es una unidad de medida muy pequeña para las distancias en el espacio interplanetario. Es como usar milímetros para medir la distancia entre ciudades. Por eso hemos de usar unidades más adecuadas, auténticamente astronómicas (y no porque sean enormes) y podemos tomar la que establece un rayo de luz: 300.000 km, que es la distancia que recorre en 1 segundo, lo que suele denominarse “segundo luz” aunque también es lógico darle un nombre de unidad de distancia, de manera que podemos llamarla Unidad Luz (UL). De ese modo 666 M km son 2.220 UL que la luz recorre en 2.220 segundos, es decir en 37 minutos. Así, la Tierra en esta ocasión se ha situado a una distancia de 37 minutos luz de Júpiter. Pero también podemos denominar a 300.000 km como unidad métrica, en su caso 300 M de veces más grande que 1 metro y llamarla de una forma que nos suene, como metro luz, y así podemos ver los 2.220 UL como 2.220 metros luz, es decir 2,22 km luz que los rayos tardan 37 minutos en recorrer.

También podemos ver el periodo de 399 días en tiempo lunar, y es 13,5 meses lunares, que es lo mismo que ciclos sinódicos de la Luna:

399 días ciclo sinódico Júpiter : 29,53 días ciclo sinódico Luna = 13,5 ciclos sinódico Luna

De este modo vemos que ambos ciclos sinódicos se sincronizan en 2 de Júpiter y 27 de la Luna ó 2 noches astronómicas de Júpiter ocurren cada 27 meses lunares.

Con la oposición finaliza y se reinicia un ciclo sinódico, y a mitad del ciclo sinódico de Júpiter ocurre el día astronómico de Júpiter. A su vez cada ciclo sinódico forma parte de un ciclo mayor entre Tierra y Júpiter compuesto por 11 ciclos sinódicos en 12 años, que es el tiempo de 12 órbitas de la Tierra y 1 órbita de Júpiter, con una deriva del 1,3%. Eso hace que cada 12 años veamos a Júpiter hacia el mismo punto del cielo aunque con esa deriva del 1,3%, y de esa forma hubo una vez que la oposición de Júpiter o noche astronómica coincidió con el equinoccio, como hace 47 años. Así, el equinoccio puede servirnos de momento natural de referencia para inicio de conteo de ciclos Tierra/Júpiter.

Otro factor que podemos usar como referencia es el punto de intersección de ambas órbitas, pues la de Júpiter está ligeramente inclinada, y cada 12 años la Tierra pasa por el punto correspondiente de su órbita, y la fecha es 1 de Enero. De hecho en el calendario romano gregoriano se da esa coincidencia: que en su primer día (1 de Enero) el Sol está en un punto de la Eclíptica por el cual se cruza la órbita de Júpiter, que está ligeramente inclinada. Y concretamente el 1 de Enero del año 2001 la Tierra y Júpiter estaban en dicho punto. Es decir que el primer día del siglo 21 de la era cristiana comenzó con una noche astronómica de Júpiter, o con el paso de la Tierra por delante de Júpiter, o una oposición de Júpiter.

A su vez, la deriva del 1,3% cada 12 años genera un ciclo aún mayor de 83 años, o sea 83 órbitas de la Tierra y 7 de Júpiter.

Ciclo entre Tierra y Júpiter.

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2 opiniones en “La noche astronómica de Júpiter”

  1. creo que la oposicion del planeta jupiter en el año 2017 es el siete de abril, podrias sacarme de esta duda ya que afirmas que sera el trece de abril???

    1. Hola Mario.

      Es correcto. En esta ocasión ocurre 6 días antes que el promedio de 399 días. El “hacia el 13 de abril” es la fecha orientativa, pues es el día 399º desde la última oposición, aunque realmente es el 12 de abril si restamos el día bisiesto del año 2016.

      Se puede comprobar con http://solarsystemscope.com y luego recomprobar la posición de Júpiter el 7 de abril a medianoche.

      Gracias por tu aporte jupiteriano!

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