La galaxia de Andrómeda

La galaxia de Andrómeda o M31 (Messier 31) está a una distancia angular del ecuador celeste de +41º16′, cerca de la estrella Mirach, y a 2,5 millones de años luz de la Vía Láctea. La vemos en su culmen a medianoche el 6 de octubre, y el 4 de abril el Sol alcanza su meridiano celeste.

También se le llama Nebulosa de Andrómeda por el aspecto con el que se le ve, como una nebulosa. Su declinación es de 41º por encima del ecuador celeste y su ascensión recta de 45 minutos de arco (menos de 1 grado ó 1 hora) al Este del primer meridiano celeste. A comienzos de abril el Sol alcanza dicho meridiano (y ascensión recta). Stellarium la muestra como dicha nebulosa.

La Tierra al otro lado del meridiano celeste hacia el que está la galaxia de Andrómeda. Comienzos de abril.
La Tierra al otro lado del meridiano celeste hacia el que está la galaxia de Andrómeda. Comienzos de abril.
Vista lateral de la posición de la galaxia de Andrómeda en la esfera celeste con el Sol en su meridiano celeste
Vista lateral de la posición de la galaxia de Andrómeda en la esfera celeste con el Sol en su meridiano celeste

Es una de las tres que son visibles desde la Tierra. Las otras dos son las nubes de Magallanes, y se diferencian de la de Andrómeda en que son irregulares, están catalogadas como enanas y están mucho más cerca, a unos 150.000 de años luz de la Vía Láctea. Es decir que estamos hablando de cuatro galaxias en un espacio intergaláctico. En el catálogo astronómico de Messier la galaxia de Andrómeda es el objeto nro. 31 ó M 31, y en el New General Catalog (NGC) es el 224º ó NGC 224.

Cada 6 de octubre alcanza su culmen a medianoche. Es su noche astronómica, y observando desde latitud 41ºN se ve en el cénit.

La galaxia de Andrómeda en su culmen, a medianoche del 6 de octubre, y además en el zénit desde 41ºN
La galaxia de Andrómeda en su culmen, a medianoche del 6 de octubre, y además en el zénit desde 41ºN

Se le llama “de Andrómeda” por verse hacia la constelación de Andrómeda cuyas estrellas pertenecen a la Vía Láctea y se puede localizar cerca de la estrella Mirach.

La galaxia de Andrómeda visualmente cercana a la estrella Mirach
La galaxia de Andrómeda visualmente cercana a la estrella Mirach

En un mapamundi, y proyectando proporcionalmente la Galaxia Vía Láctea con su Camino Lácteo, estrellas y constelaciones, la galaxia de Andrómeda  está en la vertical de la constelación Cassiopea (situada en el plano ecuatorial de la Vía Láctea). Una vez cada 24 horas pasa sobre el Pacífico norte coincidiendo con que el plano galáctico se despliega por la cosa occidental de Asia y la costa oriental de América. 

Una manera de localizarla es guiándonos por Orión, y concretamente por su cinturón. De hecho, la línea formada por las tres estrellas nos guía hacia la constelación de Andrómeda y el punto hacia el que está la galaxia.

Galaxia de Andrómeda localizable a partir del cinturón de Orión.
Galaxia de Andrómeda localizable a partir del cinturón de Orión.

Incluso podríamos verla ponerse al mismo tiempo que el cinturón de Orión (y que las Pléyades, Aldebarán y Sirio) desde 58º N un 22 de noviembre.

Galaxia de Andrómeda poniéndose al mismo tiempo que el cinturón de Orión.
Galaxia de Andrómeda poniéndose al mismo tiempo que el cinturón de Orión.

Las galaxias Vía Láctea y M 31 (de Andrómeda) están en su espacio intergaláctico y los astrónomos han calculado que están a una distancia de 2,5 millones de años luz, es decir la distancia que recorre la luz (galáctica) durante 2,5 millones de órbitas de la Tierra al Sol, que es la centésima parte del tiempo que tarda la propia Vía Láctea en dar una rotación sobre sí misma (o el Sol en dar una vuelta al centro de la Galaxia).

M 31, la galaxia de Andrómeda, en detalle con Stellarium
M 31, la galaxia de Andrómeda, en detalle con Stellarium

Al tener una declinación de +41º en la esfera celeste es visible en el cénit desde latitud 41ºN de la Tierra.

Galaxia de Andrómeda a 49º del polo norte celeste y a +41º del ecuador celeste. A medianoche en el culmen el 6 de octubre, y en el cénit desde 41ºN.
Galaxia de Andrómeda a 49º del polo norte celeste y a +41º del ecuador celeste. A medianoche en el culmen el 6 de octubre, y en el cénit desde 41ºN.

También podemos localizarla tomando como referencia el polo norte celeste (+90º) en el horizonte, como ocurre en el ecuador, y se puede localizar a la galaxia de Andrómeda inclinando la línea de visión 49º hacia arriba desde el horizonte.

Galaxia de Andrómeda a 49º del polo norte celeste. Vista desde el ecuador. A medianoche en el cénit el 6 de octubre.
Galaxia de Andrómeda a 49º del polo norte celeste. Vista desde el ecuador. A medianoche en el cénit el 6 de octubre.

Y desde latitud 40ºS se ve en el horizonte. 

Dado que es una galaxia tiene sentido que la localicemos en la cuadrícula de la propia galaxia a la que pertenece el Sol y la Tierra y respecto al ecuador galáctico (ese “camino” celeste que llamamos Vía Láctea). La mejor manera de orientarnos en la esfera galáctica es observar desde la latitud y desde la fecha del año en que veamos el polo norte de la Galaxia en el horizonte y al ecuador galáctico desplegado como medioarco completo desde Este a Oeste (a modo del polo norte de la esfera celeste que vemos desde 0º, el ecuador). Es hacia el 20 de octubre desde unos 60º de latitud Norte con el polo galáctico en el horizonte y media Vía Láctea desplegada desde Este a Oeste.

Es la perspectiva inversa a ésta, mirando hacia la Tierra desde más allá de la propia Galaxia de Andrómeda.

Y ya saliendo del sistema solar y de la propia Galaxia Vía Láctea hasta el espacio intergaláctico y visualizándola como esfera y adecuando nuestra perspectiva a su plano ecuatorial, podemos ver que la galaxia de Andrómeda está a unos 21º por debajo del ecuador, y a unos 120º del centro de la Vía Láctea situado entre las constelaciones de Ofiuco, Sagitario y Escorpio.


CONJETURAS CON LA DISTANCIA, QUE ES RELATIVA

La galaxia Vía Láctea (GVL) está en el espacio intergaláctico salpicado de miles de millones de galaxias. La galaxia de forma espiral y regular más cercana a ella es la galaxia de Andrómeda. Los expertos estiman que la luz tarda unos 100.000 años en atravesar el diámetro de la GVL (o que el diámetro de la galaxia mide 100.000 años luz) y que tarda unos 2,5 millones de años en cruzar el espacio intergaláctico hasta la galaxia de Andrómeda (es decir mientras la Tierra da 2,5 millones de órbitas al Sol). Por tanto:

2.500.000 años luz : 100.000 años luz (diámetro GVL) = 25 GVL

Así, usando la GVL como “metro” intergaláctico de medir distancia entre galaxias, la GVL cabría unas 25 veces entre ella misma y la galaxia de Andrómeda. La Tierra cabe 30 veces entre ella misma y la Luna, de modo que proporcionalmente la distancia entre la Tierra y la Luna en su dimensión en el espacio de la órbita de la Luna es mayor que la distancia entre ambas galaxias en su dimensión del espacio intergaláctico.

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