La estrella Mintaka de la constelación de Orión

La estrella Mintaka está en el ecuador celeste y por eso la vemos asomar siempre justo por el Este y ponerse justo por el Oeste, y por ello es la estrella que sirve de guía para localizar los puntos cardinales Este y Oeste.

Es la más septentrional de las tres centrales que forman el cinturón de la constelación de Orión, es la única notable que está hacia el ecuador celeste.

Está situada ligeramente en el hemisferio sur de la esfera celeste, a menos de medio grado.

Sólo observando desde el ecuador pasa por el cénit cada 4 minutos cada día, y concretamente a medianoche cada 15 de diciembre, que es cuando alcanza también su culmen (sin cénit) en el resto de latitudes del planeta. En esa fecha ocurre la noche astronómica de Mintaka.

En su culmen a medianoche del 15 de diciembre
En su culmen a medianoche del 15 de diciembre

Desde fuera del mundo tenemos una vista objetiva de la posición de Mintaka en el ecuador celeste y respecto a las otras dos que la acompañan, así como respecto a la propia constelación de Orión, pero desde cada latitud del planeta tenemos una perspectiva diferente. En el siguiente montaje podemos ver la razón y comparando con una foto de Mintaka recién salida con las otras dos estrellas (tomada por mí desde 40º N, Madrid).

Como vemos, el ángulo formado por la línea de las tres estrellas vistas desde 40º N es diferente al ángulo formado si las vemos desde el ecuador, como en la primera imagen. La diferencia es de 40º pues es el ángulo entre 40º N y el ecuador, que es la latitud 0º. Es la estrella que sirve de guía para localizar los puntos cardinales Este y Oeste. El punto por el que la vemos asomar es el Este, y el punto por el que la vemos ocultarse es el Oeste.

En la órbita, la Tierra pasa cada 14-15 de diciembre entre el Sol y el meridiano celeste en el que está Mintaka, de modo que alcanza su culmen a medianoche, y se ve en el cénit desde el trópico de Capricornio. Es su noche astronómica en la que asoma a mismo tiempo que el Sol se oculta y se oculta al mismo tiempo que el Sol se pone. Y medio año después, el 14-15 de junio, es su día astronómico, cuando sale con el Sol y se pone con el Sol.

La Tierra ante el Sol y Mintaka. 14-15 de junio.
La Tierra ante el Sol y Mintaka. 14-15 de junio.
Humano literalmente bajo la estrella Mintaka. 14 de junio al mediodía en el ecuador.
Humano literalmente bajo la estrella Mintaka. 14 de junio al mediodía en el ecuador.

También, en el espacio interestelar en el que las estrellas son vecinas entre sí, Mintaka forma un ángulo recto con la actual estrella Polar, y en el vértice de dicho ángulo se halla otra estrella, el Sol, y en torno a ella varios planetas, y uno de ellos la Tierra. Así, la Tierra está en el vértice de un ángulo recto formado por la actual estrella polar y Mintaka.

Por esas razones es una estrella muy significativa para nuestra orientación en la esfera celeste y en la propia esfera terráquea en la que estamos.

Observando en detalle, Mintaka está a una distancia angular de 17 minutos de arco respecto al ecuador celeste. Tal es una distancia insignificante a nuestra escala de visión, pues un minuto de arco es la 21.600ª parte del círculo y nuestra vista no tiene tanta definición.

Mintaka y ecuador celeste
Mintaka y ecuador celeste

Es una distancia angular más corta que entre la estrella Polar y el polo norte celeste. Aún así, y dado que el polo norte celeste es el punto 90º de la esfera celeste y el ecuador celeste es el 0º.

Mintaka también nos sirve para apreciar el lento movimiento de bamboleo del eje de la Tierra que se refleja, lógicamente, en el desplazamiento del ecuador celeste, que es el plano ecuatorial de la esfera celeste.

Ecuador celeste durante 9,3 siglos desde 2015 a 2945 pasando por su punto más cercano a Mintaka en el año 2480.
Ecuador celeste durante 9,3 siglos desde 2015 a 2945 pasando por su punto más cercano a Mintaka en el año 2480.

La imagen obtenida de Stellarium muestra con detalle las tres estrellas del cinturón de Orión y la posición del ecuador celeste al año 2015º de la era cristiana. Dentro de unos 4,5 siglos el ecuador celeste alcanza su punto más bajo y más cercano a Mintaka y luego comienza a ascender hasta alcanzar el mismo nivel que en el 2015 y seguir ascendiendo.  Así, igualmente hace 3,3 milenios (año 1.300 a.e.c.), el ecuador celeste que ahora pasa por Mintaka pasaba por Betelgeuse.

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Fotos:

Cinturón de Orión recién asomado por el Este con Mintaka como estrella más septentrional. Madrid, hacia la Torre Cepsa (antigua Bankia).
Cinturón de Orión recién asomado por el Este con Mintaka como estrella más septentrional. Madrid, hacia la Torre Cepsa (antigua Bankia).
Cinturón de Orión recién asomado por el Este con Mintaka como estrella más septentrional. Madrid, hacia la Torre Cepsa (antigua Bankia).
Cinturón de Orión recién asomado por el Este con Mintaka como estrella más septentrional. Madrid, hacia la Torre Cepsa (antigua Bankia).
Cinturón de Orión alineado con balconada.
Cinturón de Orión alineado con balconada.