El planeta Mercurio y su órbita

El planeta Mercurio es el menos visible de entre los que podemos ver desde la Tierra, y sólo en el alba o en el crepúsculo.

Comparación de Mercurio con la Tierra
Comparación de Mercurio con la Tierra

Mercurio es claramente más pequeño que la Tierra y un poco más grande que la Luna.mercuriotamaniotierraluna

Concretamente es 2,6 veces más pequeño que la Tierra, y curiosamente las órbitas de ambos tienen la misma proporción, pero esta curiosidad no es reflejo de una ley universal sino sólo un característica particular que hace que la relación entre ambos planetas y sus órbitas sea única.

La relación proporcional entre las órbitas de Mercurio y la Tierra es la misma que la del tamaño de los propios planetas
La relación proporcional entre las órbitas de Mercurio y la Tierra es la misma que la del tamaño de los propios planetas

El nombre “Mercurio” procede del dios de la mitología romana y es adoptado por uno de los días de la semana en la cultura latina: Miércoles, que originalmente era el dies mercurii. En la cultura anglosajona, tal día tiene nombre derivado de la divinidad escandinava Odín o Wodan: Wednesday. Y en la cultura hindú al planeta se le llama Buddha, y al correspondiente día de la semana se le llama Buddhavara. El planeta tiene dos planicies a las que se bautizó con el nombre de Odín y Buda.

Su órbita es la más cercana a Sol y es interior a la de la Tierra y por eso nunca pasa por detrás de la Tierra y no lo vemos durante la noche.  Al ser el planeta más cercano a Sol tiene una órbita poco amplia y por eso lo vemos siempre cerca del Sol, y sólo es visible cuando está visualmente suficientemente alejado. Y esa particularidad de su órbita permite que desde Tierra se puedan ver sus fases.

Mercurio en fase media para comenzar a menguar
Mercurio en fase media para comenzar a menguar

Y está 7 grados inclinada respecto a la de la Tierra y respecto al plano general del Sistema solar, lo que significa que es la más inclinada de entre todos los planetas si exceptuamos el caso excepcional de Plutón.

Inclinación de la órbita de Mercurio comparada con el plano general del Sistema solar y con la de Plutón

Su cercanía al Sol y su alta velocidad de traslación da lugar a que desde el Planetario y Observatorio Tierra apreciemos claros y bruscos cambios aparentes de dirección de Mercurio, lo que se llaman movimientos retrógrados. Así ocurrió en 2009 desde una alineación a otra pasando por la oposición casi en el meridiano celeste de las Pléyades.

Movimiento retrógrado de Mercurio en 2009, en el que interviene el efecto provocado por la traslación de la Tierra
Movimiento retrógrado de Mercurio en 2009, en el que interviene el efecto provocado por la traslación de la Tierra

Su órbita es muy excéntrica. Aquí podemos verla contrastada con las de Venus y la Tierra en una retícula centrada en el Sol. La imagen está obtenida con Celestia.formasorbitas1

También la excentricidad de la órbita del planeta Mercurio determina que la velocidad de su traslación varíe significativamente, pues depende de su distancia a Sol.  La variación de su velocidad afecta al periodo que tarda entre dos pasos entre Sol y la Tierra, su ciclo sinódico, y por eso la medida de 116 días (16,6 semanas) es un promedio, el periodo del ciclo anual sinódico o año sinódico de Mercurio.  Y en 116 días, Mercurio da una órbita y el 31% de otra, y la Tierra el 31% de la suya.

Entre dos alineaciones con la Tierra, Mercurio da una órbita y el 31% de otra en 116 días de promedio (ciclo sinódico)
Entre dos alineaciones con la Tierra, Mercurio da una órbita y el 31% de otra en 116 días de promedio (ciclo sinódico)

Y se alinea 3 veces con la Tierra cada año.

365,2422 días / 116 días = 3 (,14) alineaciones de Mercurio con la Tierra cada año.

Pero el periodo de su órbita es constante y es de 88 días, el año verdadero mercuriano, diferente del sinódico de 116 días.  Durante el tiempo en que Mercurio completa una órbita al Sol, la Tierra cubre el 24,1% de la suya en 88 días.

A cada órbita de Mercurio (100%), la Tierra cumple el 24,1% de la suya en 88 días
A cada órbita de Mercurio (100%), la Tierra cumple el 24,1% de la suya en 88 días

En el año terrestre hay 4 periodos de 88 días y el 15% de otro, o lo que es lo mismo: 4,15 años mercurianos equivalen a un año terrestre.

365,2422 días / 88 días = 4,15 periodos de 88 días ó 4,15 años mercurianos.

Al no ser un número entero se crea un ciclo en el que sincroniza con las órbitas de la Tierra en 20 años dando 83 órbitas, es decir que mientras Mercurio da 83 órbitas la Tierra da 20 órbitas. En términos cronológicos diríamos que 20 años terrestres y 83 años mercurianos es el mismo lapso de tiempo. Un ser que viviera en Mercurio y tuviera 83 años mercurianos tendría 20 años en la Tierra.  En esos 20 años Mercurio pasa 63 veces entre Sol y la Tierra.

365,2422 días x 20 = 7.300 días / 116 ciclo sinódico Mercurio = 63 ciclos sinódicos Mercurio en 83 órbitas de Mercurio

Es la resonancia orbital entre Mercurio y la Tierra: 83:20. Y como la 63ª parte del círculo de 360 grados es 5,7 grados, vemos que la alineación Mercurio/Tierra precede 5,7 grados en la Eclíptica cada vez.

Precesión de la alineación de Mercurio al otro lado del Sol
Precesión de la alineación de Mercurio al otro lado del Sol

La dinámica de giro y traslación de Mercurio es muy particular. Tarda 59 días en dar un giro, lo cual es el 66,6% de su órbita o dos tercios. De esta forma podemos calcular fácilmente su velocidad de rotación. 29 días después (al día 88) completa el 100% de su órbita habiendo dado medio giro más. Así, 1,5 giros en 1 órbita.

merc1orbitagiro

Esta cadencia entre su rotación y su traslación le lleva a cumplir 3 giros en 2 órbitas.

mercorbita3girostriang2

Durante los 59 días de giro de Mercurio, también transcurre el periodo entre la alineación y la oposición (o viceversa) de Mercurio con la Tierra. Y también 59 días es dos ciclos sinódicos de la Luna (29,5 + 29,5 = 59). Y es lo que dura el día si estuviéramos en Venus.

Durante los 59 días desde la oposición a la alineación con la Tierra, Mercurio también da un giro
Durante los 59 días desde la oposición a la alineación con la Tierra, Mercurio también da un giro

También Mercurio interactúa con Venus de forma que realiza 23 órbitas mientras Venus da 9, y Mercurio pasa 14 veces entre el Sol y Venus. Es su ciclo básico. Y la Tierra da 5,53 órbitas, luego ese ciclo Mercurio/Venus dura 5,53 años,

ciclomercuriovenus2

Para que la Tierra sincronice sus órbitas con Mercurio y Venus han de transcurrir 13 ciclos Mercurio/Venus en 72 años. Y 72 años es el periodo que tarda el eje de rotación de la Tierra en oscilar 1 grado, y así los puntos equinocciales y solsticiales en preceder.

http://asteromia.net/sistema-solar/sistema-solar-planetas-mercurio.html

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